Rumo a Plutão, sonda da Nasa prepara encontro com Júpiter

A nave espacial mais veloz já lançada, a New Horizons, aproxima-se do maior planeta do Sistema Solar, Júpiter, onde pegará impulso para adicionar mais 15.000 km/h a sua velocidade, superando os 83.000 km/h para alcançar o sistema do planeta-anão Plutão em 2015. A passagem por Júpiter está prevista para 28 de fevereiro, mas a sonda já produz imagens do gigante e de suas luas.

“Nossa maior prioridade é levar a nave em segurança pela assistência gravitacional e a caminho de Plutão”, disse o principal cientista ad New Horizons, Alan Stern. “Assistência gravitacional” é o nome técnico da manobra pela qual um veículo espacial usa o campo gravitacional de um planeta ou estrela, para ganhar velocidade.

“Também teremos uma oportunidade incrível para realizar testes de estresse no encontro com um planeta de verdade, para melhorar nossos procedimentos e técnicas, e coletar importantes dados científicos”, afirmou ele.

A equipe da missão New Horizons usará a passagem por Júpiter para realizar Amis de 700 observações do planeta e de quatro grandes luas, testando sistemas e instrumentos no processo. Essa fase vai de janeiro a junho, e incluirá uma análise ad atmosfera do planeta gigante.

A nave também será a primeira a percorrer a longa “cauda” da magnetosfera de Júpiter, um rastro de partículas eletricamente carregadas que se estende por dezenas de milhões de quilômetros atrás do planeta, e fará a primeira obervação de perto da “pequena mancha vermelha”, uma tempestade que surgiu ao sul da Grande mancha Vermelha da atmosfera do planeta.

Muitos dos dados levantados só serão transmitidos para a Terra a partir de março, quando a nave orientará sua antena para irradiar os dados. (Estadão Online)